DHAが認知症の症状を緩和する!?DHAで脳を活性化させよう - Shapic

2017 03 26

DHA脳

DHAが認知症の症状を緩和する!?DHAで脳を活性化させよう

senior citizen

高齢になるにつれ悩まされるのが認知症です。一人で生活するうえでも不便ですし、介護をするうえでも、介護者の心理的負担を重くする原因になります。そんな、認知症の予防にDHAが良いのではないかと言われていることをご存知ですか?

魚に多く含まれるDHAは脳の機能に良い影響をもたらすことから、認知症も改善できるのではないかと色々な実験が行われています。ここでは、認知症とはどのような病気なのか、DHAは脳にどんな効果があるのかをご紹介します。

認知症ってどんな病気なの

認知症は脳の機能が衰えていく病気

認知症とは、脳に何らかの障害が発生することによって知能や記憶などが低下した状態を言います。認知症の特徴は知能が一度低下したら元に戻らないことがあります。一方でし外傷による場合は高次脳機能障害と呼びます。

また、認知症は後天的に脳の機能が衰えるものに対してのみ定義され先天的なものの場合は知的障害や認知障害と言います。

認知症は脳の老化と捉えがちですが、通常な衰えの範疇を超えた病的なものに対してのみ認知症と言う言葉が使われます。そのため、ちょっとボケたくらいでは認知症とは言われないのです。ちなみに、かつては痴呆症(ちほうしょう)と呼ばれていました。

中核症状

認知症の症状には人それぞれですが、その中で共通して起こるものを中核症状と呼びます。中核症状として有名なのは、記憶と見当識についての生涯、その他には学習能力の低下があります。

例えば、時間や場所についての認識がなくなってしまうことや今日起きたことすら忘れてしまうことは認知症患者なら誰でも起こるわけです。

周辺症状

患者によって色々な差が出るのは認知症の周辺症状によるものです。幻覚が見える、徘徊などの異常な行動が多くなる、人に対する暴言や妄想が増えるなどがあります。脳の神経が衰えてることによって認知症が発生していることから、人格が変化することもよくあります。

この周辺症状が起こると、認知症患者の管理が難しくなり、介護者の心理的負担が非常に重くなります。残念ながら現在の介護レベルは「動けるかどうか」で判断される傾向が強いため認知症を理由に介護レベル上がることは少ないです。

認知症の形質の中では、この2症状が主となっています。

脳血管性認知症

脳血管性認知症は脳卒中(脳梗塞と脳出血)の影響で認知症になってしまうことです。これは病気の後遺症であるため、アルツハイマー型認知症のように原因も分からずどんどん進行していくわけではありません。

アルツハイマー型認知症

いわゆる「認知症」として話題になるのはこちらのアルツハイマー型認知症です。認知症の中で最も多い症状です。脳の神経がどんどん減っていてしまうことで記憶障害や学習能力、見当識能力などがどんどん低下していきます。アルツハイマー型の認知症は時が経つにつれて進行していき、最終的には食事を摂ることや呼吸すらできなくなってしまいます。

最初は記憶の形成に関わる海馬が病変をお越し、それから側頭葉や前頭葉がダメになっていきます。そこからどんどん脳細胞が死に、脳が小さくなっていきます。

また、アルツハイマーは高齢者だけでなく30代頃から始まる若年性のものもみられます。

アルツハイマー型認知症には現在もその原因や治療法、進行を止める方法がありません。いくつかの仮説や治療薬も試されてはいますが、それでも根本的な解決はできていないようです。ここで紹介するDHAについても認知症への効果は「可能性がある」程度と考えてください。

DHAは脳にどのような効果をあるのか?

DHAは脳の働きを良くする栄養素

その上でDHAが認知症に対して効果を期待されている理由を紹介します。まず、DHAは脳に欠かせない栄養素であることを知りましょう。

DHAは魚に含まれている油として知られていますが、人間の体にも必要な必須脂肪酸です。DHAは人間の細胞膜の材料として知られていて、脳の神経細胞であれば10%あたりがDHAで構成されています。

もし、DHAが少ないと脳の神経細胞の働きは弱くなってしまいます。それはDHAには細胞膜を柔らかく保つ効果があるからです。細胞膜の柔らかさは細胞の活発さを意味するため脳の発達のためには十分なDHAが必要です。

記憶力を良くする

脳が発達することは記憶力や学習能力を向上させることにつながります。それは記憶や学習は神経細胞であるニューロンの発達や神経伝達物質の行き来が深くかかわっているからです。記憶が豊かな人ほど脳神経は太く、たくさん張り巡らされています。

逆に、代わり映えのない生活を送っている人は脳の使用する神経ネットワークが限られてくるため思考が凝り固まってきます。

脳卒中を予防する

そして、DHAはEPAと共に脳卒中の原因となる高血圧や血栓を抑える効果があります。脳卒中の症状によって認知症を発症する場合もあるので立派な認知症対策と言えますね。

脳の毛細血管を詰まらせる血栓は赤血球や血小板が束になったもの、もしくはコレステロールの塊です。前者の場合はコレステロールが血液を流れるものに付着することでお互いがくっ付きやすくなります。よくいう「ドロドロな血液」もこれが原因です。また、悪玉コレステロールが血管にとどまり続けると細胞の一部となって血管に残ります。コレステロールは粥腫と呼ばれるふくらみになって、血管をふさぎます。しかし、粥腫は剥がれやすいので、血液を流れて毛細血管を詰まらせることもあるのです。

脳卒中は認知症の他にも運動機能のマヒも引き起こしますし、最悪の場合命にかかわる病気です。DHA・EPAは血小板や赤血球の凝集を妨げる効果があるため、高血圧対策の定番となっています。なお、DHA・EPAの血液サラサラ効果はしっかりと根拠が示されています。

視力を高める

また、脳だけでなく視力を高めることもDHAの効果として知られています。これは映像を映し出すための網膜にDHAが使われていることが理由です。網膜にある細胞膜の内半分がDHAでできているため、脳以上に効果の期待できる部位と言えます。

DHAは認知症に対してどのように効果をもたらすのか?

DHAの認知症に対する効果

DHAは脳細胞を活性化させる効果を持つため、認知症予防や改善に対する効果が期待されています。その証拠に、アルツハイマー型認知症にかかって死亡した人に比べてそうでない人の方がDHAの含有量が多かったこと、DHAを摂取している人の方が年をとっても学習能力が高いこと、また、脳血管型の認知症患者に対しても半年間の実験によって改善が見られたという報告もあります。

DHAは発達障害への効果も期待されている

また、脳機能を改善すると言う理由でDHAは発達障害の改善に対しても期待されています。今のところは、実際にDHAを摂取してもらってその結果を比較する段階ですが、これからに期待ですね。

しかし明確なメカニズムはまだ分かっていない

このように、DHAが認知症を改善または抑える効果があるというデータは見られますが、だからと言って100%の認知症患者に望ましい効果があるわけではありませんし、特にアルツハイマー型認知症はその原因すらわかっていない状況です。また、現在有力とされている根拠についてもデータの量が多いとは言えないので追証実験が待たれます。

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