DHAで記憶力を高める!魚を食べると頭がよくなる本当の理由 - Shapic

2017 03 26

DHA脳

DHAで記憶力を高める!魚を食べると頭がよくなる本当の理由

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「魚を食べると頭がよくなる」と昔から言われていますが、それは単なる迷信ではありません。魚に多く含まれるDHAには本当に脳細胞を活性化する効果があり、実際に記憶力や地力が上がったというデータも出ています。いったいどのように効果があるのでしょうか?

記憶をつかさどる脳を知る

記憶とは?

記憶とは、脳にきざまれた情報のことです。いま、自分が思い出せることもあるときふと思い出すこともどちらも脳にきざまれた記憶で、その容量の多さから自覚できていない記憶も多いと言われています。

情報が増えることで、自分にとって悪いものを避けることや良いものを獲得するように動けるようになります。私たちが同じミスを繰り返さないようになるのも記憶のおかげですが、逆にリスクに対して過敏になるのもまた記憶のせいと言うわけです。

記憶の面白いところは単純に情報を覚えるだけでなくそれに解釈や意味づけがされると言うことです。コンピューターであればありのままに思い出せますが、人間の記憶は「楽しかった」「悲しかった」という感情も一緒に覚えています。私たちの価値観を形成するうえでも記憶は大きく関わっており、一説では私たちの感情も記憶によって形成されていると言われています。このような説を統合情報理論と呼びます。

記憶とかかわりがあるのは海馬だけじゃない

記憶をするための場所として海馬が取り上げられます。しかし、海馬には新しい情報を記憶として整理する効果があるだけで、実際に記憶をため込んでおくのは脳の外部にある大脳皮質と言う部分です。もっと分かりやすく言えば海馬は短期記憶を、大脳皮質は長期記憶を司っています。

よって、記憶を確かなものにするためには大脳皮質に刻み込まれるまで繰り返し覚えることが大事です。また、大事なものには感情が伴いますから「楽しんで学ぶ」ということは精神論の域を超えた効果が期待されます。その証拠に、どんなに重要なことでも心が動かされなくては何にも覚えられませんし、逆に感情さえ伴っていれば昔聞いた歌の歌詞すら思い出すことができます。

脳のダメージは記憶力の低下に関わる

脳に記憶がきざまれる時、海馬や大脳にある神経細胞が発達し、電気信号が通う神経ネットワークが出来上がります。つまり、脳細胞が活発であるほど記憶は豊かになっていく一方で、脳にダメージを受ければ記憶そのものに影響が出てしまいます。

例えば、脳卒中にかかってしまい脳の一部が損傷してしまった人は体が動かなくなるだけでなく記憶がなくなることも考えられます。また、自然に発生しやすいアルツハイマー型の認知症であっても海馬や脳が衰えていくことで短期記憶も長期記憶もできなくなってしまいます。

しかし、小脳や脳幹が無事であれば体の動きについての記憶は残ります。この例は自転車の乗り方や歩き方、武術の型などが挙げられます。

DHAはどのように脳の活性化に関わるのか?

DHAは、脳の働きに欠かせない栄養素

DHAが脳に良い栄養素と言われるのは、脳の細胞の一部としてDHAが使われているからです。DHAは神経細胞の細胞膜の部品で、DHAが十分に摂取できている人は細胞膜の動きが柔らかくなります。これは、血液をサラサラにする効果と一緒です。

血液がサラサラになるのも赤血球や血小板に付いた余分な脂肪をDHAが落とし、その代わりに細胞膜の一部となるからです。また、DHAの力で赤血球が柔らかくなると、より効率よく酸素を運べるようになります。

脳細胞の働きがよくなることで記憶力がアップ

脳の神経細胞は何かの情報を処理する時や記憶を作る際に発達していきます。この時、神経細胞の膜が柔らかいと、活発に動けるようになると言われています。これが、DHAが脳の活性化や記憶力の向上にオススメとされる理由です。

動物実験の段階でもDHAは記憶や学習に対して有意な効果を示していますし、人間に対してもDHAの含まないミルクとDHAが含まれている母乳で比較したところ知能指数に差が見られました、その差はIQにして10ほどです。

DHAは認知症の改善にも効果が期待される

脳細胞を活性化させると言うことは認知症の改善にも効果がありそうです。まだ明確な根拠は示されていませんがDHAについての実験は行われており、良い結果が出た、全く差が見られなかったというどちらのデータも公開されています。少なくともDHAで脳機能が悪化することは無いようです。

認知症は脳機能がどんどん低下していくことなので脳に良い栄養素は摂取するに越したことはありません。ちなみに、脳は高齢になっても鍛えるほど発達していきます。

DHAが発達障害の改善に役立つ日が来るかもしれない

また、脳に原因がある発達障害についてもDHAによっての改善が期待されています。こちらもまだ少人数に対するデータしかありませんが、発達障害児に対してDHAの摂取量の多い少ないで比較したところDHAを多く摂取した子供たちの方が学習能力の向上が見られました。

こちらも、明確なメカニズムの実証はまだですが希望は持てそうです。

DHAは脳卒中を防いでくれる

さらに、DHAはEPAと一緒に脳卒中を防いでくれる効果があります。脳卒中はここで紹介した神経細胞の状態とは違い、脳に張り巡らされた毛細血管が関わっています。毛細血管が詰まってしまうと脳梗塞に、破れてしまうと脳出血になってしまいます。

DHA・EPAはどちらも血液をサラサラにする効果があるので脳の血管に血栓が詰まるリスクを減らしてくれます。さらに、血圧を下げることで脳の血管が破れるリスクも下げてくれます。

脳卒中が起きると血栓ができた先や、出血で圧迫された部分が酸欠になり、機能を停止しています。脳はデリケートなのです。

DHA・EPAは他にこんな効果を持っている

同様に、DHA・EPAは体中を流れる血液や血管を正常なものにするための効果を持っています。せっかくDHA・EPAを摂取するのですから詳しく見ていきましょう。

血管を広げ、しなやかにする

私たちの健康に良くないと言われる高血圧ですが、その原因は「血圧が血管に負担を与える」だけではありません。高血圧の原因が血管にあることも示唆されるからです。

血管による高血圧として気を付けたいのがプラークです。プラークとは血管についたコレステロールのことです。体内にコレステロールを運ぶLDL(悪玉コレステロール)はその量が多いと肝臓に戻らずに体の中にとどまります。そして、血管壁の中にあるLDLは変質(酸化や糖化など)してLDL受容体が受け付けなくなってしまいます。

時間が経つと体の中を移動していたマクロファージと呼ばれる白血球が変質したLDLを食べてしまいます。それだけならよいのですが、LDLを食べたマクロファージはそのまま血管の細胞と同化してしまいます。その結果、血管がどんどん膨らんでしまうのです。

ひどい人なら血管の半分がプラークに塞がれることもあります。プラークが動脈を固くしてしまう状態のことを動脈硬化と言います。また、血管が狭くなることは血栓を詰まりやすくするため心筋梗塞のリスクを高めます。

また、動脈からはがれたプラークが脳の血管を詰まらせることも脳卒中につながるため、記憶力保持のために血圧を下げると言う考え方もあるでしょう。

DHA・EPAは、体内の中性脂肪を下げることや悪玉コレステロールを減らすことで血管からプラークを摂ってくれる善玉コレステロールを増やすことが期待されています。

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